Paul Taylor abrió las líneas de telecomunicaciones para personas con discapacidad auditiva

En estos días, casi todo el mundo se comunica a través de algún tipo de teclado, ya sea enviando mensajes de texto, enviando correos electrónicos o publicando en varios foros de discusión de Internet. Hablar por teléfono está casi pasado de moda en este momento. Pero hace solo unas décadas, el teléfono era el rey de las comunicaciones en tiempo real. Fue y sigue siendo un gran invento, pero desafortunadamente la tecnología dejó a las comunidades con problemas de audición y habla en una isla de silencio.

Paul y uno de los primeros TDD. Imagen vía Instituto de Tecnología de Rochester

El ingeniero y profesor Paul Taylor nació sordo en 1939, mucho antes de los implantes cocleares o de la existencia de leyes que exigían pruebas e identificación temprana de la discapacidad auditiva en los bebés. A la edad de tres años, su madre lo envió en tren a St. Louis para vivir en un internado llamado Central Institute for the Deaf (CID).

Aquí, fue equipado con un audífono primitivo y aprendió a leer los labios, hablar y usar el lenguaje de señas estadounidense. En ese momento, este era el plan estándar para los niños sordos y con problemas de audición: asistir a una escuela de este tipo durante aproximadamente una década y graduarse con las herramientas sociales y académicas que necesitaban para tener éxito en las escuelas secundarias y universidades públicas.

Después de la universidad, Paul se convirtió en ingeniero y en su tiempo libre, un campeón de la comunidad sorda. Fue un pionero de los dispositivos de telecomunicaciones para sordos, más conocidos como equipos TDD o TTY en Estados Unidos. Más adelante en su vida, ayudó a redactar una legislación que se convirtió en parte de la Ley de Estadounidenses con Discapacidades de 1990.

Paul fue diagnosticado con Alzheimer en 2017 y murió en enero de 2021 a la edad de 81 años.. Siempre creyó que cuanto más acceso tuviera una persona sorda a la tecnología, mejor sería su vida, y pasó gran parte de su vida tratando de utilizar la tecnología para mejorar la experiencia de los sordos.

Paul, de secundaria. Imagen vía Youtube

Aprender a hablar sin oír

Poco después de que Paul, de tres años, comenzara la escuela en el CID, conoció a una niña llamada Sally Hewlett que algún día se convertiría en su esposa. Junto con sus compañeros de clase, pasaron los siguientes años aprendiendo a hablar poniendo sus manos en el rostro del maestro para sentir las vibraciones del habla y luego tocando sus propios rostros mientras imitaban el movimiento y el sonido.

El padre de Paul murió cuando aún estaba en la escuela. Su madre se mudó a St. Louis para estar con su hijo para que aún pudiera asistir, pero vivir en casa. Aprovechó la oportunidad para estudiar en el CID y se convirtió en maestra acreditada para niños sordos. Cuando llegó el momento de la escuela secundaria, Paul y su madre se mudaron a Houston, donde ella comenzó una escuela para sordos y él se inscribió en una escuela pública por primera vez. Paul no tenía intérprete, ni ayudante de ningún tipo.

En un documental de 2007 realizado por la hija menor de los Taylor, Paul cuenta una historia sobre una experiencia que tuvo en la escuela secundaria. Había una chica bonita en su clase, y quería saber más sobre ella, así que le preguntó a otra chica quién era. Cuando esa chica se ofreció a darle a Paul el número de teléfono de la primera chica, se detuvo en seco, dándose cuenta en ese momento de lo diferente que era porque no podía usar el teléfono como todos los demás niños. La experiencia se le quedó grabada y le ayudó a impulsar el trabajo de su vida.

Picturephone de AT&T como se estrenó en la Feria Mundial de 1964. Fuente de la imagen: AT&T Archives and History Center a través de LA Times

Teléfonos para todos

Después de la secundaria, Paul completó su licenciatura en ingeniería química del Instituto de Tecnología de Georgia en 1962 y regresó a St. Louis para obtener una maestría en investigación operativa en la Universidad de Washington. Mientras tanto, Sally, quien había ido a la escuela secundaria en St. Louis, obtuvo su licenciatura en economía doméstica y regresó al CID para enseñar educación física, religión y economía doméstica. Cuando Paul se enteró de que Sally vivía en la ciudad, se puso en contacto con ella de inmediato. Comenzaron a salir y se comprometieron seis meses después.

Paul llevó a Sally a la Feria Mundial de 1964 en Queens, Nueva York, para su primer aniversario. Se maravillaron de Picturephone de AT&T y deseaba que el futuro llegara antes para poder hablar fácilmente desde cualquier lugar leyendo los labios del otro. De día, Paul era ingeniero en McDonnell Douglas y más tarde en Monsanto. Era un tipo diferente de ingeniero en casa, ideando diferentes formas de ayudar a criar a sus tres hijos oyentes. Después de que nació su primer hijo, Paul construyó un sistema que hacía parpadear las luces de la casa para hacerles saber que el bebé estaba llorando.

Paul, Sally y su hijo David junto con uno de los primeros teletipos que fue reutilizado como dispositivo de telecomunicaciones para sordos. Imagen vía Instituto de Tecnología de Rochester

También hizo todo lo que pudo para ayudar a la comunidad sorda ofreciendo su tiempo como voluntario. El problema del teléfono todavía le molestaba mucho. Cuando notó una vieja máquina de teletipo de Western Union de la Segunda Guerra Mundial simplemente sentada acumulando polvo, tuvo la idea de convertirla en un nuevo tipo de herramienta de comunicación.

Casi al mismo tiempo, un físico sordo llamado Robert Weitbrecht estaba desarrollando un acoplador acústico que transmitiría señales de teletipo a través de las líneas telefónicas de los consumidores. Paul consiguió que Weitbrecht le enviara uno y creó uno de los primeros dispositivos de telecomunicaciones para sordos (TDD). Con uno de estos dispositivos en cada extremo de la línea telefónica, todo lo que se escriba en uno se imprimirá en el otro. Paul trabajó con Western Union para poner estos viejos teletipos en manos de personas con discapacidad auditiva y del habla, y convenció a AT&T de crear un servicio de retransmisión para usarlos también.

Paul fundó una organización sin fines de lucro para distribuir estos primeros TDD a otros residentes sordos de St. Louis. Pidió ayuda a un servicio telefónico de despertador local, y construyó uno de los primeros sistemas de retransmisión telefónica en el proceso. Aunque ambas partes necesitaban un TDD para poder comunicarse, este fue un gran paso en la dirección correcta.

Paul también hizo mucho trabajo para mantener las máquinas funcionando para las personas que dependían de ellas. Los manuales de teletipo eran útiles, pero eran un material de lectura tremendamente denso para el profano. Paul organizó un taller de una semana para crear un manual rico en imágenes llamado Teletypewriters Made Easy para ayudar a las personas a reparar y mantener tres modelos comunes de teletipo. Paul analiza su historia personal con el desarrollo de TDD en el video a continuación.

Una voz fuerte para la comunidad sorda

En 1975, le ofrecieron a Paul un puesto en el Instituto Nacional para Sordos del Instituto de Tecnología de Rochester, por lo que la familia Taylor se mudó al norte del estado de Nueva York. Paul se convirtió en profesor de tecnología informática y presidente del equipo de soporte de ingeniería. Permaneció allí durante los siguientes 30 años antes de retirarse.

Un TTY más moderno. Imagen vía Youtube

Durante este tiempo, abogó por un servicio de retransmisión telefónica nacional asistido por un operador a través del cual las personas sordas y con problemas de audición pudieran comunicarse con cualquier persona, independientemente de que la otra persona tuviera un TDD o no.

La idea era que la persona sorda usara un TTY para llamar a un operador, quien pondría a la otra persona en la línea y transmitiría mensajes entre las dos partes escribiendo lo que dijo la persona que llamó y leyendo en voz alta lo que dijo el usuario de TDD. escrito en respuesta. Paul tomó una licencia de dos años para ausentarse de la enseñanza y trabajó directamente con la FCC para redactar regulaciones que se convirtieron en parte de las pautas prescritas en la Ley de Estadounidenses con Discapacidades de 1990 (ADA).

Aprender a oír

A la edad de 65 años, Paul y Sally decidieron hacerse implantes cocleares después de una vida de silencio. Su hija menor Irene hizo un documental sobre su experiencia llamado Escuchar y ahora, que se incluye a continuación. Es una mirada interesante de primera mano en el proceso, que no es la cura instantánea que Internet puede haberle hecho creer. El implante no se puede activar hasta que baje la hinchazón de la cirugía, lo que demora aproximadamente un mes. Y el cerebro puede tardar años en acostumbrarse a la nueva información sensorial y comenzar a distinguir los sonidos relevantes del ruido de fondo.

Aunque los TTY / TDD están cayendo en desuso gracias a los dispositivos de mensajería de texto con videoteléfono en los bolsillos de la mayoría de las personas, su influencia en la comunicación sigue viva en la taquigrafía que ahora se usa en nuestros mensajes cotidianos: OIC, PLS y THX son más antiguos de lo que piensas. .

Gracias por el consejo, [Zoobab].

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